No final de 2023, Taraji P. Henson criou manchetes por sua franqueza franca na turnê de imprensa de A cor roxa. Em várias conversas de apoio ao filme da Warner Bros. – uma adaptação musical do romance vencedor do Prêmio Pulitzer de Alice Walker, anteriormente adaptado para o cinema em 1985 pelo diretor Steven Spielberg – Henson transmitiu entre lágrimas suas frustrações como uma mulher negra em Hollywood.

Apesar de uma indicação ao Oscar e quatro indicações ao Emmy, Henson admitiu que encontrar papéis que representem sua estatura como protagonista respeitada ainda é difícil. “A indústria me fez pensar que eu era muito nervoso, sou de rua, sou isso, sou aquilo e não sou bonito em Hollywood. Mas a luta em mim e meu propósito, uma vez que entendi que tinha um propósito nisso, pensei, ‘Ah, não’”, disse ela. O repórter de Hollywood em dezembro. “Há um lugar para mim porque há uma garota por aí que precisa se ver nesta tela.”

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Mas enquanto A cor roxa fez de Henson uma candidata a prêmios mais uma vez, ela também está envolvida em outro filme que busca uma indicação ao Oscar. Documentário indicado ao Oscar dos diretores Joe Brewster e Michèle Stephenson Indo para Marte: O Projeto Nikki Giovanni, agora transmitido no Max, é um retrato íntimo do renomado poeta e ativista que ganhou fama no final dos anos 1960 como uma figura importante do Movimento das Artes Negras. Henson faz a voz de Giovanni no filme, lendo algumas de suas obras poéticas mais icônicas intercaladas ao longo do longa.

Para Henson, que descobriu Giovanni quando era estudante na Howard University, foram ícones literários como Giovanni que abriram o caminho para ela e lhe deram coragem para não se desculpar da mesma forma. “Ela não se esconde atrás das coisas. Ela é a verdade ambulante e viva que respira”, disse Henson THR numa conversa sobre seu amor por Giovanni e o retrato cinematográfico do artista. “Estou muito orgulhoso deste projeto. Eu realmente estou.

Você se lembra da sua introdução ao trabalho de Nikki Giovanni?

Fui para uma faculdade historicamente negra. Foi aí que conheci e me apaixonei pelo trabalho de Nikki Giovanni. Quando você está na faculdade, você aprende quem você é quando jovem adulto. E sou grata por ter ido para uma HBCU porque aprendi muito sobre minha história como afro-americana, como mulher negra – aprendi meu lugar no mundo. Foram poetas como Nikki Giovanni que me deram voz, que me fizeram vir para Hollywood e defender as coisas em que acredito – isso é [me] de pé sobre seus ombros e sua sabedoria e suas palavras. Eu não procurei isso; esse projeto veio até mim, e acredito que veio até mim por um motivo.

Qual foi sua primeira reação quando o projeto surgiu em sua direção? Um sim imediato?

Eles me pegaram em duas palavras: “Nikki Giovanni”.

Você tem um poema ou texto favorito dela?

Meu favorito [is the] conversa entre ela e James Baldwin quando falam sobre a situação do homem negro. Ela fica tipo, você pode sair para o mundo e fazer uma cara e mentir para o homem branco, depois chega em casa e me bate. Por que você não volta para casa e mente para mim como faz para [others]? Sinto arrepios nas costas pensando nisso. O caminho dela [of cutting] através do BS e ir direto ao assunto – ela tinha um jeito de fazer isso com muita graça e elegância. Não era como se ela estivesse levantando a voz do pescoço e gritando alto. Essa é uma lição de como as pessoas não precisam concordar. É assim que você se senta e tem um debate intelectual e inteligente. E isso significa que isso exige que um fale e o outro ouça, ouça verdadeiramente – não esteja ouvindo para tentar transmitir sua própria palavra, mas ouça o que a pessoa disse, absorva, processe.

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Há um momento no filme em que fico pensando, quando alguém em uma sessão de perguntas e respostas pergunta o que ela estava fazendo no dia em que Martin Luther King Jr. Ela graciosamente, mas com força, diz que não quer mais responder a essa pergunta. Mas não é por desrespeito e não é desdém – ela está apenas se mantendo firme.

É isso que faz dela quem ela é. E é por isso que o trabalho dela é tão eficaz e visceral. Isso faz você se sentir porque ela é assumidamente ela mesma. Ela fala sua verdade. Ela não se esconde atrás das coisas. Ela é a verdade que anda, vive e respira.

Como você abordou a leitura da poesia dela no filme?

Não havia um roteiro. Sim, existem palavras, e tenho que dizê-las, mas se este é um filme sobre Nikki Giovanni, então essas palavras precisam soar como Nikki Giovanni, certo? Este não é Taraji – tipo, “Aqui está o poema, agora torne-o seu”. Você sabe o que eu quero dizer? Vou ser honesto com você: quando entrei pela primeira vez, fiz um pouco de [the readings, the filmmakers were like], “Você pode simplesmente puxá-lo de volta?” Conversamos até que tudo fizesse sentido.

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Você precisou encontrar a voz dela em sua cabeça e também nas palavras dela?

Eu a ouvi falar. Você tem que lembrar que isso foi nos anos 70. Havia uma certa cadência na maneira como as pessoas falavam. Já fiz filmes ambientados nos anos 70 e sou um garoto dos anos 70, então entendi que havia um certo ritmo. Era quase poética a maneira como eles falavam – “quando você sobe e desce”. Eu tive que adicionar um pouco disso com o tom de sua voz. Mas como eu disse, eu a escutei tantas vezes.

Como foi diferente de como você abordaria interpretar um personagem?

Como eu disse, não havia um roteiro real, mas havia coisas com as quais me identifiquei e que me tocaram e me emocionaram. Novamente, não é minha história para contar. Entendi o que ela estava falando, principalmente quando chegou na parte do relacionamento com o filho. Isso me tocou. Mas, novamente, estou lendo como Nikki Giovanni. Esta não é minha história para contar, mas eu poderia me identificar totalmente com ela, e é isso que faço com meus personagens. Há a dor de Suge Avery em A cor roxa. Ela canta blues porque ela tem blues. Eu também tenho tristeza. Talvez não seja o mesmo blues que o dela, mas eu sei como é o blues.

Você conheceu Nikki Giovanni antes de fazer o filme?

Eu não. Eu senti como se a conhecesse, mas não a conhecia. Fizemos uma sessão de perguntas e respostas depois de uma exibição aqui em Los Angeles, e eu estava muito nervoso, porque era a primeira vez que a conhecia. Eu estava tipo, ela vai pensar que eu sou um idiota? Eles querem que eu seja o moderador? E se eu disser algo errado? Eu nunca tinha sido moderador antes. (Risos.)

Você mencionou A cor roxa. Entre Indo para Marte e nesse filme, você está realmente elevando o trabalho de dois ícones literários para uma nova geração. O que há de tão importante em Nikki Giovanni e também em Alice Walker, e por que vocês quiseram fazer parte desses dois projetos?

Por causa dessas mulheres, posso ficar aqui e conversar com você. Eles abriram o caminho para que eu pudesse ter voz. Agora, eles não são atores, mas o trabalho que fizeram é muito importante para o que faço e onde estou como mulher negra. Eles eram visíveis. Eu os vi. Eles tornaram possível que eu sonhasse. Ver Nikki Giovanni ser ela mesma sem remorso e se defender da maneira que ela faz me deu o vento sob minhas asas para ter uma voz para que eu pudesse mostrar aqueles que estão atrás de mim. Fale por si mesmo. É assim que a mudança acontece.

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